Med Manchester-derby kan tittelkampen bli enda mer spennende i løpet av helgen

Manchester United skal til Etihad for å møte sin ligaledende bynabo, City søndag ettermiddag. Liverpool får besøk av West Ham United kvelden før.

Vi skriver mars og tittelkampen er mer spennende enn noensinne. Manchester City leder på Liverpool med seks poeng, tre mål dårligere målforskjell og en kamp mer spilt.

Liverpool leverte en cupkamp som ikke går over i historiebøkene som den beste de har spilt, men det viktigste var å holde liv i kvadruppelen, mulighetene for å ta fire trofeer i løpet av sesongen. Den ene fikk de med seg fra Wembley etter ligacupseieren over Chelsea sist helg.

Tre poeng

Nå møter de West Ham United, der bare tre poeng er godt nok for å holde liv i tittelkampen i ligaen. Tirsdag er det Champions League-kamp mot Internazionale Milano, der Liverpool har 2-0 å gå på fra bortekampen. Mye skal gå feil om ikke kvartfinaleplassen skal være sikret en time før midnatt tirsdag.

I cupen ble Liverpool trukket med bortekamp mot Championship-klubbene Nottingham Forest og Huddersfield Town, som møtes kommende mandag på City Ground. Kvartfinalekampen skal spilles helgen 19. og 20. mars, noe som betyr at Liverpools hjemmekamp mot Manchester United vil bli flyttet, sannsynligvis til april.

Dermed lever drømmen om fire titler i beste velstående.

Varierende derby

Manchester-derbyene mellom City og United har vært kvalitetsmessig varierende de siste sesongene. Det omvendte oppgjøret på Old Trafford i november vant Pep Guardiolas gutter 2-0. Sesongen før endte 0-0 på Old Trafford og med 2-0-seier til United på Etihad. Klubbene møttes også i ligacupen den sesongen, der City vant 2-0 på Old Trafford. Og United vant 2-0 på Old Trafford sesongen før, så klubben har vist at det er mulig.

Mye har skjedd i United siden siste møte i november. Ole Gunnar Solskjær er erstattet med Ralf Rangnick og det er vel en overdrivelse å si at han har gjort underverker med dette laget. Klubben kommer nå fra 1-1 borte mot Atletico Madrid i Champions League og 0-0 hjemme for Watford i en meget tannløs forestilling. Men i perioder viser laget at de kan gjøre gode prestasjoner. For Liverpools del er det å håpe at de finner fram til en slik prestasjon på tampen av helgen.

Hevne tap

Liverpool tapte 2-3 i London mot West Ham i november. Dermed er det noe å hevne for de røde klokken 18:30 norsk tid lørdag. David Moyes gutter ble slått ut av Southampton i cupen på onsdag, i en kamp der de stilte med det som nesten er deres beste lag, mens Southampton hvilte flere av sine.

Før tapet i London i november, hadde Liverpool slått Hammers i fire ligakamper på rad.

Siste gang Hammers slo Liverpool på Anfield var i 2015/16-sesongen, der det ble 3-0 til London-klubben.

Liverpools lag

Å tippe rett Liverpool-ellever, er ikke lett. Men det skal være lettere i ligaen enn det er i cupene.

Alisson Becker er et soleklart keepervalg for de røde. Han ble valgt i FA-cupen og er klart førstevalg også i ligaen.

Trent Alexander-Arnold og Andy Robertson er nesten like klare valg på henholdsvis høyre- og venstrebackplassen.

På midtstopperplassen er det to alternativer ved siden av verdens beste midtstopper, Virgil van Dijk. Vi går for Ibrahima Konaté, fordi Klopp på fredagens pressekonferanse kunne fortelle at Joël Matip er blitt syk (ikke korona).

Midtbaneplassen er vrien å prikke alle riktige spillerne, fordi alternativene er så mange. Fabinho blir nok valgt som defensiv midtbanespiller, som anker. Jordan Henderson har ristet av seg den lille formduppen han hadde og spiller nok med kapteinsbindet rundt armen. Thiago Alcantara er nok ikke klar fra hamstringskaden han pådro seg i oppvarmingen til ligacupfinalen mot Chelsea. Curtis Jones ble tatt av etter en omgang mot Norwich City etter en kjenning i låret. Det er uvisst hvor alvorlig den skaden er. Naby Keita, Harvey Elliott eller Alex Oxlade-Chamberlain er gode alternativer på den siste midtbaneplassen, kanskje med Keita som det beste alternativet som vil bli valgt?

Angrepsplassen er ikke like opplagt som den var. Roberto Firmino er fortsatt lyskeskadet, men hadde vel ikke fått startet om han var skadefri. Mo Salah (bildet) får muligheten til å forbedre sin stilling som toppscorer i Premier League. Han har 23 mål til nå. Luis Diaz får starte og så blir det en kamp mellom Sadio Mané og Diogo Jota, kanskje med senegaleseren hårfint foran. Om ikke dette er godt nok, så har Takumi Minamino banket på og spilte en meget god cupkamp sist onsdag.

Konkurransedyktig

Jürgen Klopp har en stor og konkurransedyktig spillertropp å velge blant nå og allerede tirsdag er det Champions League-kamp under flomlysene på Anfield.

Det er viktig å holde fokus og velge de beste spillerne sine, men Klopp har nok noen tanker mot den kampen også, vil vi tro. Dermed kan det hende at laguttaket mot Hammers ses litt i sammenheng med den neste, men som Klopp har sagt gjentatte ganger; hold fokus på kampen du skal spille.

Liverpool kan vinne alle turneringer de er med i, men dette er avhengig av at spillerne holder fokus.